Café La Habana, el nido de poetas malditos y leyendas guerrillaras en el corazón del viejo DF

Sus noches las habitaron herandas de poetas que quería ser malditos y bebían café con leche en vases de cristal while discutíán sobre la vida, el arte y la muerte; exiliados que se escondían entre las costuras de la capital mexicana y guerrillaros que se perdieron en la corriente de la historia. That convulsive Federal District of the 1950s was the scene of a spy novel, and Café La Habana was one of the most privileged places in that city of vertigo. Entre los altos techos como de iglesia evangelica de poligono y la cafetera italiana de 1952, anidaron personajes de la bohemia y la literatura, de la guerilla y la política, el periodismo y los servicios de inteligenia. He says that in that place of literary encounters, a bearded Argentinian named Ernesto, nicknamed Che and surnamed Guevara, reunited with a Cuban exile who wanted to return to his country and make the revolution: Fidel Castro. Que, sentados en las mesas de madera, los dos jóvenes conspireron la falla del dictator Fulgencio Batista que cambiaría para siempre el rumbo de América Latina.

También se cuenta que frente a los enormes ventanales que vigilan Bucareli, Gabriel García Márquez escribió pasajes de Cien Años de Soledad (1967), that Octavio Paz and Carlos Monsiváis were habitual clients or that the café was un hervidero de españoles que habían huido tras la Guerra Civil. Los poetas infrarrealistas, a movimiento de vanguardia founded by Roberto Bolaño and Mario Santiago Papasquiaro, used it as a meeting point. Bolaño immortalized him in his novel Los detectives salvajes (1998) con el pseudónimo de Café Quito, y así, a medio camino entre el mito y la realidad, los años fueron pasando hasta que este 2022 ha cumplido siete decasas.

El Café La Habana, famous por ser el lugar en donde supuestamente Fidel Castro and Che Guevara planned the Cuban Revolution.
El Café La Habana, famous por ser el lugar en donde supuestamente Fidel Castro and Che Guevara planned the Cuban Revolution.Nadya Murillo

“El Che y Fidel se reunían aquí [en el café La Habana], porque vivían a ocho cuadras”, defends Victor García, coordinator of the establishment, un jueves de julio. “Se sentaban y platicaban al fondo del bar”, matiza. Los alrededores de Bucareli housed various cigar factories and se habien converted into the home of a small Cuban population, aunque para probar el paso de los dos revolutionarios por el café only hay testimonios segunda mano y literature. El Che llegó a México en 1954 procedente de Guatemala, donde había visto al presidente Jacobo Árbenz ser derrocado en un golpe de Estado promoted por Estados Unidos. Castro arrived in 1955, after two years in prison in Cuba for a primer and failed attempt at revolution. Se conocieron en la calle Emparan 49, en la colonia Tabacalera, y en 1956 partieron hacia la isla. El resto es historia.

Roberto Bolaño wrote in Amulet (1999) un supuesto encuentro entre la poeta Salvadoreña Lilian Serpas y Guevara en el café: “Una noche, esto también me lo contó ella, conoció en el café Quito a un sudamericano exiliado con el que estuvo hablando hasta que cerraron. Después se fueron a la casa de Lilian y se metieron en la cama sin hacer ruido (…) El sudamericano era Ernesto Guevara (…) Puede que fuera mentira (…) En el café Quito, por otra parte, más de uno de los viejos periodistas fracasados ​​había conocido al Che ya Fidel, que lo frecuentaron durante su estancia en México…”. Photos of the city of Havana and the revolutionaries now decorate the bar, as well as a plaque that remembers them as illustrious visitors.

Vista exterior del Café La Habana, located between avenida Morelos and Bucareli.
Vista exterior del Café La Habana, located between avenida Morelos and Bucareli. Nadya Murillo

A few meters from La Habana they met the editors of the principal newspapers of the moment, as Excelsior o El Universal, lo que hacía del café una parada habitual de periodistas. Para contrastar, al lugar también acudía daily policías y soplones por su cercanía con la Secretaría de Gobernación. La primera vez que la escritora Elena Poniatowska, por esa época cronista de la ciudad, entró al local, había sido citada por el poeta y exiliado español León Felipe. “Era un rumbo donde iban muchos españoles, muchos refugados de la Guerra Civil, estaban siempre en esas calles del centro”, recuerda por teléfono. “Gritaban mucho y se interruptían. Los mexicanos pedían café casi rogando al mesero. Los españoles golpeaban la mesa, chocaban los vasos, pasaban allí dos, tres, cuatro horas, y decían que iban a regresar a España apenas muriera [el dictador Francisco] Franco”.

Poetas perdidos en México

Los infrarrealistas les tomaron el relevo a los viejos periodistas y los exiliados españoles. In 1975, Bolaño and Mario Santiago Papasquiaro met in the cafe La Habana and together with another handful of young Mexican authors they founded their poetic movement, a vanguard that claimed to be “volarle la tapa de los sesos a la cultura oficial”. Fue una corriente contracultural, enemiga accérrima de escritores consecrados como Octavio Paz. Aunque tuvo una existencia marginal, con apenas escito comercial —en gran parte por su antagonismo con las élites literarias mexicanas—, el autor chileno los retrató en Los detectives salvajes, su novela más emblemática, dándolos a conocer al gran público. In it, the protagonists are Bolaño and Papasquiaro, under the pseudonym of Arturo Belano and Ulises Lima.

El café La Habana has become its place of reference, a point of departure before starting the night and maintaining discussions about literature until the early hours of the morning. La poeta infra Guadalupe Pita Ochoa, one of the founders of the movement and represented in the book of Bolaño with the pseudonym of Xóchitl García, remembers it like this: “Llegábamos cualquier cantidad de jóvenes melenudos, con morrales, muchos libros y que consumían poco.” Casi nadie llevaba dinero, a veces solo alcanzaba para un café con leche. Pero no era un lugar para ir a comer, sino para ir a tomar café y fumar, fumar, fumar, y hablar, hablar, hablar… Leíamos poesía en voz alta, versiones libres de traducciones de poetas, o de algún libro expropiado de alguna biblioteca. Era básicamente un lugar de journalistis y de agents de Gobernación, la policía política… Por eso ahí también iban el Che y todos. Octavio Paz pasaba por allí, pero era demasiado pobre y popular para él. Seguramente fue alguna vez, pero no cuando nosotros íbamos”.

Un camarero utiliza la cafetera italiana de 1952 del Café La Habana.
Un camarero utiliza la cafetera italiana de 1952 del Café La Habana. Nadya Murillo

Rafael Catana was part of the infrarealists in his second stage, when Bolaño already marched to Europe and Papasquiaro wanted to give him a new life in the vanguard. Años después fue también fundador del movimiento musical rupestre. “They were años muy fuertes, terribles, pero también años de experiencia con la poesía. Estuve varias veces en el café La Habana después de una manifestations, y algunas veces con Mario Santiago. Ramon Mendez Estrada [otro poeta infra] nos citó allí a varios para hacer una revista que se lamaría Con peyote baila el perroen essay drama de la literatura, de los poetas, de la vida cotidiana, de la revuelta obrera que había en esos años en la Ciudad de México”, he evokes.

The journalist, documentalist and writer Diego Enrique Osorno, llegó al café por primera vez en 2003. Acababa de terrizar en Ciudad de México para trabajar en Milenio, cuya redacción se encuentra a unos metros de La Habana. “Parecía un café de viejos boxeadores. Recuerdo que había muchos periodistas veteranos del viejo Excélsior, viejos columnistas de referencia. Me fui encariñando con el lugar, se fue gentrificando un poco esa zona y el café se mantenía, medio por la inertia. Todo parécia indicar que lo iban a cerrar o transformar en pinche bar hipster y finalmente le dan como un relanzamiento recuperando la historia no solo de Los detectives savages, sino también del Che Guevara y se volvoí un café como legendario”.

El Café La Habana has been visited by many prestigious people.Photo: Nadya Murillo | Video: Detective / Diego Enrique Osorno

Years later, Osorno launched an investigation following the steps of the missing poet Samuel Noyola, which will be documented in the Netflix film Vaquero del mediodía (2019). The author also frequented La Habana: “Ya era un entrañable café para mí, y cuando empecé la búsqueda no me sorprendió saber que en ese café Mario Santiago Papasquiaro y Samuel habian tenido una cita muy peculiar. Mario Santiago lo vio llegar con botas vaqueras, patrón de mezclilla, hebilla, un atuendo norteño, a una cita alrededor de las 11.30 de la mañana. They had tomado un café y estaban esperando porque Mario Santiago tenía la rule de no tomar la primera cerveza hasta las las 12, y cuando llegó la hora dejaron los cafés y bribanron por el ‘vaquero del mediodía’, el apodo que le puto Mario a Samuel” .

Osorno discovered Los detectives salvajes during a trip to Caracas, Venezuela. Desde entonces, fascinated by the universe of Bolaño and los infrarrealistas, ha buceado entre sus historias como un archeólogo literario. Pese a su marginalidad, aquel grupo de poetas jóvenes generó una influencia enorme en varias generations posteriores de artistas. The singer, composer and writer Patti Smith also fell in love with Bolaño’s work. Intentando conocer lo máximo posible sobre el autor, llegó hasta el Café La Habana, and in 2017 he held a concert in el lugar before 200 people, in honor of the Chilean narrator.

Like Smith, they continue to visit the café of tourists and readers from all over the world who persecute the trail of Bolaño and Che, of García Márquez and Paz. Savage detectives tras el cúmulo de recuerdos que esconde La Habana: las huellas del infrarrealismo, las revolutiones latinoamericanas, las vanguardias culturales que iban cambiar el continente, en un lugar donde la historia y la legenda veces se fuminan.

A photograph of Café La Habana in 1999.
A photograph of Café La Habana in 1999.Nadya Murillo

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